近日,科学家对一块距今100万年的火星陨石进行了一项新的检测,发现了岩石中产生有机化合物的化学反应,这些有机化合物曾被认为是火星微生物生命的遗迹。

这块重达2公斤的陨石碎片于1984年在南极洲被发现。最初被标记为普通陨石,十年后的分析表明,它含有与火星大气相似的气体。人们一致认为,这块岩石是在1700万年前被一颗流星击中后从火星上炸飞的,大约在1.3万年前降落在地球上。碎片中含有40亿年前形成的岩石,当时火星表面可能还存在液态水。

由一组科学家带领安德鲁·斯蒂尔现在,美国卡内基科学研究所的科学家们利用聚焦离子束从陨石中提取了两个样本,在其中他们发现了芳香碳和烯烃碳化合物,以及羰基、羧基和碳酸盐基团的分子。

人们可能很容易认为这些化合物是生命的象征,就像1996年发生的那样。美国国家航空航天局的科学家们提出,这些分子——以及陨石中微小的蠕虫状结构——可能是外星微生物的化石,这引发了一场科学争论。他们的研究成为全球头条新闻,甚至促使时任美国总统比尔·克林顿发表电视讲话。

“(1996年的研究)改变了我们对火星和太阳系生命探测的看法,”斯蒂尔说。“当关于陨石中存在生命的争论平息了研究……我觉得这个问题还没有得到令人满意的回答。”所以我一直在找。他的团队现在破解了可能产生有机化合物的非生物地球化学反应。

在火星陨石中产生有机化合物的两个反应是蛇纹石化和矿物碳酸化。在前者中,含水流体与玄武岩发生反应,产生富含镁的所谓蛇纹石矿物,以及磁铁矿和氢。然后氢将火星大气中常见的含水二氧化碳还原成甲烷、一氧化碳和其他有机物,如甲酸和甲醛。

在地球上也观察到了类似的过程,这意味着古代火星的地球化学可能与我们的星球相似。然而,这个结论仍然不足以让我们完全了解火星上是否曾经存在过生命体。斯蒂尔解释说:“这项研究[……]没有排除火星上存在生命的可能性。”据他说,确认这一点的唯一方法是收集火星土壤样本,并将它们送回地球。

英格洛斯十凯特他是荷兰乌得勒支大学(Utrecht University)的地球科学家,这结束了几十年来关于有机化合物起源的猜测。她说:“这看起来可能并不引人注目,但考虑到研究的样本来自火星,它是引人注目的。”“火星上的地球化学允许当地产生有机化合物。生命是由有机化合物构成的,所以当地的生产可能会增加生命出现的机会。”